A família de Paul Whelan ainda está lutando por sua libertação

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Na sexta-feira, 2 de dezembro, Elizabeth Whelan estava em casa em Chappaquiddick, perto de Massachusetts, quando recebeu uma mensagem de texto de um funcionário do Departamento de Estado – um representante do Escritório do Enviado Presidencial Especial para Assuntos de Reféns – perguntando quando ela poderia estar disponível para uma visita. Ele tinha notícias sobre o irmão mais novo dela, Paul.

“Eu pensei, Okay, este é um daqueles check-ins de rotina ou algo está acontecendo e provavelmente não é uma boa notícia”, Elizabeth me disse. Cinco dias depois, o funcionário (cujo nome ela não quis revelar) chegou à sua casa. “Acabou sendo o último.”

Já se passaram quase quatro anos desde que as autoridades russas prenderam Paul Whelan em Moscou sob a acusação de espionagem. Desde então, o nativo de Michigan, de 52 anos, está detido em uma prisão da period soviética, lutando contra problemas de saúde enquanto alega inocência de um crime que a Rússia se recusou a fornecer provas de que ele cometeu. Naquela noite de quarta-feira, o funcionário do Departamento de Estado não tinha vindo dizer a Elizabeth que seu irmão finalmente estava voltando para casa. Ele veio dizer a ela que em troca do traficante de armas russo Viktor Bout, o presidente Joe Biden havia garantido a libertação de Brittney Griner e que, embora Biden tivesse pressionado pela liberdade de Paul Whelan como parte do acordo com a Rússia, apenas a estrela da WNBA , em pouco tempo, estaria em um avião de volta para a América.

“É como se você visse esse túnel à sua frente que acabou de ficar mais comprido”, disse Elizabeth sobre aquele momento. “Ainda não há luz no fim desse túnel. Você não tem ideia de onde está a luz.”

Do outro lado da mesa da cozinha, o funcionário respondeu a todas as perguntas de Elizabeth que pôde. “Havia pessoas na Casa Branca e no Departamento de Estado que estavam dispostas a falar comigo naquela noite, você sabe, para explicar melhor, mas eu não estava disposta a falar com eles”, disse Elizabeth. Ela queria que os funcionários se concentrassem em levar Griner para casa com segurança. No dia seguinte, após a troca por Bout em uma pista em Abu Dhabi, Elizabeth concordou em falar com Biden e o secretário de Estado, Antony Blinken. “Não queria desculpas pela situação; Estou procurando planos e ações”, disse ela sobre a ligação.

Ao anunciar a libertação de Griner, Biden explicou que Paul Whelan não havia sido incluído porque, “infelizmente, por razões totalmente ilegítimas, a Rússia está tratando o caso de Paul de maneira diferente do caso de Brittney”. Elizabeth me disse que entendia a posição do governo; quinta-feira, sua família faça uma declaração dizendo que a Casa Branca “tomou a decisão certa de trazer a Sra. Griner para casa”. Mas, naturalmente, ela ficou frustrada: o retorno de Griner marca a segunda vez em menos de três anos que os Estados Unidos garantem a liberdade de um americano detido na Rússia, deixando Paul Whelan para trás. Naquela época, Elizabeth, uma retratista profissional que, antes da prisão de seu irmão, não se considerava especialmente política, esgotou sua própria conta bancária para viajar de e para Washington, exigindo respostas de legisladores e funcionários do governo sobre quando seu irmão será livre. Mas, na semana passada, sua frustração foi agravada pelo fato de que a situação de Paul, como tantas outras coisas na vida americana hoje, tornou-se intensamente politizada, especialmente entre os republicanos – muitos dos quais, Elizabeth me disse, não se davam ao trabalho de atender suas ligações. quando Donald Trump estava na Casa Branca.

“É realmente angustiante para mim que as pessoas não possam fazer as contas e perceber que Trunfo period o presidente quando Paul foi preso – e que ele period o presidente pelos próximos dois anos”, disse ela.

Essas pessoas parecem incluir o próprio Trump: na quinta-feira, o ex-presidente foi ao Reality Social para criticar a troca de Bout – o “mercador da morte”, como o traficante de armas é apelidado – por Griner sozinho como “um embaraço antipatriótico para o EUA!!!” “Por que o ex-fuzileiro naval Paul Whelan não foi incluído nessa transação totalmente unilateral?” Trump escreveu. “Ele teria sido solto se pedisse.” Com isso, Elizabeth não pode deixar de rir. Durante todo o tempo em que seu irmão foi detido enquanto Trump estava no cargo, ela disse: “Acho que o presidente Trump nunca disse o nome de Paul”. (A certa altura, de dentro de uma jaula de vidro durante uma audiência no tribunal em Moscou, Paul Whelan, um autoproclamado eleitor de Trump, pediu ao presidente que tuitasse sobre seu caso, mas Trump nunca o fez. Os porta-vozes do ex-presidente não responderam. pedidos de comentários para este artigo.)

Trump não foi a única figura que pareceu se interessar repentinamente por Paul Whelan após a libertação de Griner. Depois de anos “implorando às pessoas” para notá-lo, os Whelans ficaram surpresos ao encontrar notícias a cabo e mídias sociais repletas de opiniões sobre sua situação. Muitos críticos republicanos da troca Griner-Bout acusaram Biden de agir sob pressão de ativistas progressistas para priorizar o caso de uma mulher negra e homosexual – uma atleta que uma vez protestou contra o hino nacional, nada menos – às custas de um ex-fuzileiro naval. (Griner foi detida em fevereiro depois que funcionários da alfândega russa encontraram cartuchos contendo óleo de haxixe em sua bagagem; ela foi condenada a nove anos em uma colônia penal fora de Moscou sob a acusação de contrabando de drogas.)

Tucker Carlson construiu um segmento em torno de Griner e Whelan na noite de quinta-feira: “Só havia espaço para um no bote salva-vidas e o fuzileiro naval foi deixado para trás”, declarou o apresentador da Fox Information. “Bem, por que eles fizeram essa escolha? Bem, você deve saber que Whelan é um eleitor de Trump e cometeu o erro de dizer isso nas redes sociais. Ele está pagando o preço por isso agora.” Em uma aparição no Newsmax, o representante Troy Nehls, do Texas, afirmou que Trump teria Paul Whelan “em casa em uma semana”. O colega de Nehls, Matt Gaetz, da Flórida, twittou: “Aposto que quando Paul Whelan estava aprendendo as habilidades para ser um fuzileiro naval, ele nunca pensou que seu país o teria priorizado mais se ele tivesse um arremesso”. Donald Trump Jr. também pesou. “O administrador Biden estava aparentemente preocupado que seus [diversity, equity, and inclusion] a pontuação cairia se eles libertassem um fuzileiro naval americano”, twittou o filho do ex-presidente na manhã de quinta-feira.

Os apoiadores de Biden, por sua vez, foram rápidos em destacar os detalhes desagradáveis ​​da carreira militar de Paul Whelan, que culminou em uma dispensa por má conduta (um passo menos grave do que uma dispensa desonrosa) depois que ele recebeu uma condenação em corte marcial pelas acusações.relacionado a furto.” Em toda a web, a recém-descoberta liberdade de Griner foi grosseiramente reformulada como um referendo sobre a alma de outro homem. E isso “partiu meu coração”, Elizabeth me disse. Mas foi o “zagueiro de poltrona” de proeminentes legisladores e especialistas republicanos que a deixou com raiva.

Para os Whelans, o tempo entre a prisão de Paul e o fim da presidência de Trump foi marcado principalmente por desesperança, confusão e falsos começos. Segundo Elizabeth, depois que Paul foi detido em dezembro de 2018, ninguém do governo procurou a família com orientações; no início de 2019, apenas Jon Huntsman, então embaixador dos Estados Unidos na Rússia, e funcionários de carreira da embaixada em Moscou haviam comunicado o compromisso de garantir a libertação de Paul. De volta a Washington, cabia essencialmente a Elizabeth – que, em seus 57 anos, ainda não se envolvera com a política – convencer seu governo a se importar. Seus obstáculos, ela descobriu, eram duplos: um, como escrevi no outono de 2019, Paul Whelan, com seu histórico militar de má qualidade e cidadania em quatro países (EUA, Reino Unido, Irlanda e Canadá), não period a quintessência de todos. – Vítima americana. Além disso, as circunstâncias de sua prisão – ele estava em um lodge em Moscou para o casamento de um amigo americano quando, como o FSB alegaria, um cidadão russo entregou a ele um drive USB contendo informações classificadas – deixou muitos no Capitólio se perguntando se Paul Whelan na verdade period um espião. (Ele e o governo dos Estados Unidos, incluindo a CIA, sempre negaram essas acusações.)

O que rapidamente ficou claro, no entanto – tanto para os Whelans quanto para Ryan Fayhee, um ex-promotor da divisão de contra-espionagem do Departamento de Justiça que começou a representar a família professional bono – foi que a “pergunta da espionagem” mascarava uma lógica possivelmente mais profunda por trás da barreira. Como um alto funcionário do Congresso me disse na época, “todo o circo com a Rússia” que caracterizou a 45ª presidência desde o início fez com que legisladores, nomeados políticos e até mesmo funcionários de carreira “dissessem: ‘Já tenho problemas demais. Eu não quero ser exposto sobre isso.’”

Foi por esse motivo que Elizabeth decidiu, no outono de 2019, contratar David City, um lobista corporativo que administrou a bem-sucedida campanha de Trump em 2016 na Pensilvânia e contou com vários funcionários poderosos do governo, incluindo o secretário de Estado Mike Pompeo, um colega graduado de West Level, como amigos íntimos. “Dave foi capaz de levar o nome de Paul a salas de poder que eu nunca poderia ter acessado”, disse-me Elizabeth. No entanto, exceto por uma declaração de junho de 2020 denunciando a condenação de Paulo, Pompeo raramente fazia referência a Paul publicamente e, em specific, o funcionário do gabinete “nunca se envolveu conosco de forma alguma”, disse Elizabeth. (Pompeo não respondeu aos pedidos de comentários enviados a uma conta de imprensa para seu PAC de valores americanos campeões.)

Por fim, além de Huntsman (que renunciou em 2019) e do ex-conselheiro de segurança nacional John Bolton (que Trump demitiu na mesma época), Elizabeth disse: “nunca tivemos a sensação de que alguém foi demitido para levar Paul para casa”. Bolton disse à CBS esta semana que Trump de fato rejeitou uma oportunidade de trocar Paul por Bout, “por razões muito boas, tendo que lidar com Viktor Bout”.

Isso não quer dizer que Elizabeth ou seu irmão estejam satisfeitos com a situação atual. “Estou muito desapontado por não ter sido feito mais para garantir minha libertação”, Paul Whelan disse à CNN na quinta-feira. “Não entendo por que ainda estou sentado aqui.” E Elizabeth me disse que ela e sua família se sentiram nada menos que “traídas” pelo governo dos EUA na primavera passada, quando funcionários de Biden os avisaram com “apenas alguns minutos” de uma troca de prisioneiro por Trevor Reed, outro cidadão americano. e ex-fuzileiro naval que estava detido na Rússia desde 2019. Ela soube da notícia ao mesmo tempo que o resto do país, mais ou menos, sem intervalo de silêncio para processar que Paul, como sua família entendeu, nunca havia sido parte das negociações. “Eu tive um tempo muito, muito baixo depois disso”, admitiu Elizabeth. (Um porta-voz do Departamento de Estado disse na época que o governo estava em “contato common” com os Whelans e continuaria a trabalhar no caso de Paul. A Casa Branca não respondeu imediatamente a um pedido de comentário para este artigo.) “Fui a todos os níveis do governo dos Estados Unidos depois disso e disse: ‘Por favor, não faça isso de novo. Merecemos ser chamados. E, evidentemente, desta vez, não havia dúvida.”

No geral, ela sente que a abordagem do atual governo – para Paulo, para as relações com a Rússia de forma mais ampla – foi uma mudança para melhor. Foi no início do mandato de Biden que Blinken, por exemplo, começou a discutir publicamente o caso de Paul. E para Elizabeth, a soltura de Reed serviu para confirmar que o presidente estava levando a sério a causa dos cidadãos americanos presos na Rússia. “Nós lutamos contra nosso próprio governo tanto quanto lutamos contra o governo russo ao longo dos anos”, disse ela. “E tem sido um alívio, mais recentemente, lutar menos em casa e mais contra a Rússia.” Na quinta-feira, Biden disse que seu governo “não estava desistindo” de garantir a liberdade de Paul.

Emocionalmente, fisicamente, financeiramente: “Com o que se compara isso?” Elizabeth refletiu sobre os últimos quatro anos. Mas há Paul, é claro, aquele do outro lado do mundo, atrás das grades, ainda esperando. Ela se consola com o fato de que, depois desta semana, mais americanos do que nunca parecem saber o nome de seu irmão. Ela só espera que eles continuem a dizer isso.





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