Por que as contas de energia no inverno são as mais altas em uma década

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Para as famílias que lutam para pagar suas contas de energia, pode ser um inverno longo e frio pela frente.

De acordo com dados do censo dos EUA, aproximadamente 22% dos lares americanos não conseguiram pagar uma conta de energia no último ano. Mesmo quando eles pagaram, dezenas de milhões de famílias enfrentaram algum tipo de dificuldade para pagar suas contas – quer isso signifique renunciar a alimentos ou remédios, manter uma casa em uma temperatura insalubre ou usar equipamentos quebrados.

E os preços estão subindo. Em comparação com o inverno passado, a família média gastará 28% a mais este ano para aquecer uma casa com gás, de acordo com o Administração de Informação de Energia dos EUA. Esse número será ainda maior se o inverno for mais frio do que o esperado, e esconde alguma variação regional: no sul da Califórnia, uma concessionária está alertando para “chocantemente alto” Contas de janeiro.

No pior inverno, as famílias de baixa renda já estão “muito estressadas e sobrecarregadas”, disse Mark Wolfe, diretor executivo da Nationwide Vitality Help Administrators Affiliation e do Vitality Packages Consortium, uma organização que auxilia consumidores de baixa renda.

Certos amortecedores que ajudaram as famílias, como o crédito fiscal para crianças aprimorado, também terminou, dando aos consumidores menos renda disponível para lidar com a inflação.

“Acho que muitas pessoas não pensam que as contas de serviços públicos são algo que coloca as pessoas em posições precárias”, disse Karishma Chouhan, uma das fundadoras de um grupo de ajuda mútua na área de Chicago, Group Utility, que ajuda as pessoas a pagar suas contas. “Contas de serviços públicos não são algo em que muitas pessoas pensam todos os meses – a menos que de repente precisem começar a pensar nelas, porque é algo que terão dificuldade para pagar.”

Os EUA têm um programa bem estabelecido – o Programa de Assistência Energética para Famílias de Baixa Renda, ou LIHEAP – destinado a ajudar as pessoas a pagar as contas de serviços públicos. Mas o programa nunca tem dinheiro suficiente para ajudar todas as famílias necessitadas. E este ano, está em rota de colisão com um aumento projetado no que as pessoas pagam para aquecer suas casas.

Por que os preços estão subindo?

Os preços da gasolina são agora mais baixo do que eram há um ano, descendo dos picos vistos em agosto. Isso não é verdade para o preço do gás naturalusado para aquecimento em residências ou usado em usinas para gerar eletricidade.

Dezembro foi um mês especialmente ruim. O preço de atacado do gás pure, chamado de Henry Hub, period 47% mais alto do que period há um ano. Então tudo que funciona com gasolina é mais caro também.

A guerra na Ucrânia e a subsequente proibição do gás russo por muitos países elevaram os preços globalmente, mas essa não é toda a história. Os preços do gás pure se normalizaram desde o início da guerra. Até o preço do Henry Hub caiu desde as altas do verão. Em vez disso, algo mais está acontecendo – e há outra maneira pela qual as políticas dos EUA estão impulsionando o aumento de preços.

Desde 2016, os EUA construíram novos terminais capazes de exportar gás em sua forma líquida mais condensada. Durante a maior parte da última década, os EUA tiveram um excesso de gás – fraturamento hidráulico desencadeou mais oferta do que os EUA poderiam consumir, reduzindo o preço a níveis não lucrativos para os produtores. Mas as exportações agora cortaram esse excesso de gasolina, porque agora existe um mercado international com o qual os consumidores americanos precisam competir.

O aumento dos preços afeta principalmente quase metade dos lares americanos que usam gás para aquecimento. o Agência de Informação Energética estima que o preço de varejo do gás para os consumidores será 22% maior do que no inverno passado. (O preço complete que eles esperam que os clientes paguem é maior, porque eles também esperam que as pessoas usem mais gás do que no ano passado.) Mas aqueles que funcionam com eletricidade ainda enfrentam o impacto dos preços mais altos do gás, porque o combustível é agora a fonte dominante no setor de energia. A EIA espera um aumento de 6% nos preços da eletricidade, dependendo muito de fatores variáveis, como o clima, na alta dos preços.

Espera-se que outros desafios tornem este inverno mais difícil do que nos últimos anos. Uma é que está prestes a ser um pouco mais frio. Isso também se traduzirá em preços mais altos, porque há mais demanda por aquecimento e possivelmente menos oferta quando as tempestades de inverno causam interrupções, como aconteceu quando apagões de energia atingiram recentemente a Costa Leste durante uma tempestade de inverno.

Os verdadeiros efeitos de um inverno frio, interrupções na cadeia de suprimentos e inflação de energia serão diferentes dependendo de onde você mora. Não há um preço nacional de gás; todos os mercados têm preços diferentes, dependendo da dificuldade e distância de transportar o gás de sua fonte. A EIA espera que o Centro-Oeste veja os maiores aumentos de preços, em 27 por cento, seguido por 23 por cento no Oeste, 17 por cento no Nordeste e 15 por cento no Sudeste.

Há muita incerteza embutida em todas as estimativas. “Se os preços spot continuarem subindo, os preços de varejo neste inverno podem ser ainda mais altos do que nossa previsão”, disse a EIA.

LIHEAP deveria ser uma resposta, mas está aquém de atender a necessidade crescente

Estamos saindo de um ano em que os EUA preços do gás natural foram as mais altas desde 2008. Este inverno parece que vai ser um tempo pior do que o anterior, o que causaria ainda mais interrupções. E as pessoas mal conseguem se recuperar de outras dores econômicas, como inflação e preços mais altos de energia neste verão.

LIHEAP foi criado para atender a essa necessidade. É um programa financiado pelo governo federal, administrado pelos estados, para ajudar nas contas de serviços públicos de pessoas com renda de até cerca de 150 por cento acima da linha da pobreza, embora os limites de renda possam variar um pouco de acordo com o estado. Isso é aproximadamente $ 20.385 ou $ 41.000 para uma família de quatro pessoas com base nos números de 2022. Normalmente atingiu 6,7 milhões de domicílios anualmente.

Mas os detalhes do programa variam muito de estado para estado, incluindo a época do ano que ele cobre. Em Chicago, por exemplo, as inscrições só são aceitas entre setembro e maio, quando as necessidades de aquecimento são maiores. Os estados contam com dinheiro federal para o LIHEAP, mas também podem complementar o financiamento do programa. Alguns estados vermelhos acabam com menos financiamento para programas em geral devido à falta de investimento.

Esses problemas continuam, embora haja mais dinheiro do que nunca para LIHEAP. O financiamento complete do LIHEAP é geralmente de US$ 4,1 bilhões por meio de apropriações regulares, mas este ano o Congresso destinou US$ 2 bilhões extras em uma tentativa de acompanhar o aumento da inflação e dos preços da energia. Mesmo esse aumento temporário no financiamento não é suficiente para manter o ritmo.

“Temos 32 milhões de famílias elegíveis para assistência energética”, disse Wolfe. “Temos dinheiro suficiente para chegar a cerca de 6 milhões.” E vai ser mais difícil vender na Câmara dos Deputados controlada pelos republicanos por mais financiamento este ano, embora haja algum apoio bipartidário ao programa.

Mas as pessoas estão caindo nas brechas desse sistema o tempo todo. Michelle Graff, professora da Colorado State College que estuda LIHEAP, disse que 82 por cento da população elegível usa os benefícios do SNAP para alimentação, mas apenas 16,7 por cento dos elegíveis para LIHEAP usá-lo.

A experiência do Group Utility, o grupo de ajuda mútua de Chicago, mostra como o programa pode falhar.

Desde maio, o grupo diz ter ajudado a arrecadar dinheiro para preencher 44 pedidos para pagar cerca de $ 10.000 em dívidas de serviços públicos na área de Chicago. Alguns dos que solicitaram ajuda observaram que tentaram o LIHEAP primeiro, apenas para perder a janela de inscrição, ou nunca tiveram resposta devido a um erro administrativo ou que o programa simplesmente ficou sem dinheiro no closing do ano. Esses tipos de situações tornam mais difícil para o LIHEAP ajudar em uma emergência.

Nem todas as crises de energia acontecem nos meses de inverno, quando a LIHEAP gasta nacionalmente até 85% de seus fundos. As contas de energia geralmente não atingem o pico até o inverno, mas durante o verão, a Group Utility recebeu pedidos para ajudar com a dívida da conta de energia que chegava a milhares de dólares. Eles estão vendo esses problemas se agravarem – as altas contas de verão dificultam ainda mais o inverno.

O problema não é algo que os grupos de ajuda mútua possam resolver. Os custos de energia estão aumentando e os programas destinados a ajudar não estão mantendo o mesmo ritmo.

“Este é um problema de renda básica”, disse Wolfe. “Porque nosso problema não é energia, é um problema de renda. Em nosso país, fragmentamos todos os serviços sociais para que haja SNAP para alimentação e outros programas tenham energia, em vez de apenas reconhecer que o problema é que a família simplesmente não tem dinheiro suficiente para cobrir as necessidades básicas”.





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